Ceres

Pulse aquí si desea leer esta página en inglés

Ceres es un planeta enano y el objeto astronómico más grande del cinturón de asteroides, una región del sistema solar que se encuentra entre las órbitas de Marte y Júpiter.

En la imagen de la portada, se ven dos puntos brillantes en los cráteres Oxo (en el centro) y Haulani (a la derecha).

La sustancia que contienen principalmente estas manchas es el carbonato de sodio. En la imagen, en la parte inferior derecha, también es visible Ahura Mons, una colina aislada.

A principios del siglo XXI, tras la nueva definición de “planeta”, Ceres fue inscrito en la categoría de “planeta enano”.

¿Cuándo fue descubierto Ceres?

En 1766, un científico alemán llamado Johann Titius conjeturó que la distancia de los planetas al Sol seguía una cierta relación matemática.

Hay que tener en cuenta que en esos años aún no se habían descubierto Urano, Neptuno y Plutón.

Seis años después, otro alemán, Johann Bode refinó esta hipótesis y la difundió entre la comunidad científica.

Titius Bode
Ley de Titius-Bode. Crédito: Wikipedia.

Desde entonces, la teoría de Titius y Bode fue ganando prestigio y se generalizó la idea de que debía haber un planeta ubicado entre Marte y Júpiter.

La hipótesis matemática de Titius-Bode es muy ingeniosa:

  • “Primero, debemos sumar 4 a cada número de la serie: 0 – 3 – 6 – 12 – 24 – 48 – 96-192 – 384.
  • 2º, luego dividiendo cada resultado por 10, se obtienen las distancias de los planetas al Sol ”.

Titius-Bode asignó el valor de 1 a la Tierra, cuya distancia al Sol es de 150 millones de km. Esta última cifra se llama Unidad Astronómica.

Por lo cual,

  • (0 + 4): 10 = 0.4 sería la distancia al Sol desde el planeta Mercurio (60 millones de km). Datos reales: Mercurio se encuentra a una distancia promedio de 57,910,000 km del Sol.
  • (3 + 4): 10 = 0,7 sería la distancia al Sol desde el planeta Venus (70 millones de km). Datos reales: Venus se encuentra a una distancia promedio de 57,910,000 km del Sol.
  • (6 + 4): 10 = 1.0 sería la distancia al Sol desde el planeta Tierra (150 millones de km). Datos reales: la Tierra se encuentra en promedio a 146.600.000 km del Sol.
  • (12 + 4): 10 = 1,6 sería la distancia al Sol desde el planeta Marte (240 millones de km). Datos reales: Marte se encuentra a una distancia promedio de 227,940,000 km del Sol.
  • (24 + 4): 10 = 2.8 sería la distancia al Sol desde el planeta XXXXX (420 millones de km). Datos reales: NO se había detectado ningún planeta a 420 millones de kilómetros del Sol.
  • (48 + 4): 10 = 5.2 sería la distancia al Sol desde el planeta Júpiter (780 millones de km). Datos reales: Júpiter se encuentra a una distancia promedio de 778,830,000 km del Sol.
  • (96 + 4): 10 = 10.0 sería la distancia al Sol desde el planeta Saturno (1.500 millones de km). Datos reales: Saturno se encuentra a una distancia promedio de 1.429.400.000 km del Sol.
  • (192 + 4): 10 = 19,9 sería la distancia al Sol del planeta Urano (2,985 millones de km). Datos reales: Urano se encuentra a una distancia promedio de 2.870.990.000 km del Sol.
  • (384 + 4): 10 = 38,8 sería la distancia al Sol del planeta Neptuno (5,820 millones de km). Datos reales: Neptuno se encuentra en promedio a 4.504.300.000 km del Sol.

Todo encajó bien, excepto que ningún astrónomo pudo encontrar al quinto planeta predicho en la fórmula de Titius-Bode.

Planetas
Planetas del sistema solar. Crédito: Wikipedia.

Cuando William Herschel descubrió Urano en 1781, aumentó enormemente el entusiasmo de los astrónomos por encontrar el quinto planeta.

En 1791, el astrónomo húngaro, Barón Franz Xaver von Zach, Director del Observatorio Seeberg, en Gotha, Alemania, organizó un grupo de 24 astrónomos, dedicados al objetivo de preparar una búsqueda sistemática del llamado “planeta perdido”.

Entre cinco grupos de astrónomos dividieron el zodíaco en busca del quinto planeta y combinaron sus esfuerzos.

No encontraron al planeta perdido, pero sí descubrieron grandes asteroides en el área de búsqueda.

Orbitas
Órbitas de los planetas del Sol. Crédito: web “nationalgeographic.org”.

El 1 de enero de 1801, el monje Giuseppe Piazzi, de Palermo, mientras revisaba un catálogo de estrellas, encontró “algo parecido a un cometa”.

Otros astrónomos calcularon la órbita de ese objeto, y aseguraron que respondía a la ubicación del planeta buscado.

Órbita de Ceres.

Ceres orbita entre Marte y Júpiter, en medio del cinturón de asteroides, con un período de 4,6 años. La órbita es moderadamente inclinada y ligeramente excéntrica.

Ceres orbita
Órbita de Ceres. Crédito: Wikipedia.

Una vez confirmada la existencia de este planeta, se le dio el nombre de Ceres, la diosa romana de la agricultura, los cultivos y la fertilidad.

Medio siglo después, en la década de 1850, Ceres fue catalogado como asteroide. De hecho, se encuentra en el área actualmente conocida como el “cinturón de asteroides“.

Cinturón
Cinturón de asteroides. Crédito: web americaspace.com

Origen y evolución de Ceres

Ceres es posiblemente un protoplaneta superviviente de las primeras etapas de formación del sistema solar, que se originó hace 4.570 millones de años en el cinturón de asteroides.

La evolución geológica de Ceres, dependió de las fuentes de calor disponibles durante y después de su formación.

Debido a su pequeño tamaño, es posible que Ceres se haya enfriado muy pronto, lo que provocó el rápido cese de todos estos procesos de remodelación geológica.

El hielo de la superficie se habría sublimado poco a poco, dejando atrás diferentes minerales hidratados, como arcillas y carbonatos.

Hoy, Ceres parece ser un cuerpo geológicamente inactivo con una superficie esculpida sólo por impactos.

Características físicas de Ceres

Ceres tiene un diámetro de 950 × 932 km y una superficie de 2.800.000 km².

Es el trigésimo tercer objeto más grande conocido en el sistema solar. Se estima que su masa es un tercio de la masa total del cinturón de asteroides.

Ceres es el único objeto en el cinturón de asteroides que tiene una forma casi esférica.

La superficie está compuesta por una mezcla de agua helada y varios minerales hidratados, como carbonatos y arcillas.

A principios de 2014, utilizando datos del observatorio espacial Herschel, se descubrió que había varias fuentes de vapor de agua en latitudes medias, concentradas en un área de no más de 60 km de diámetro.

Ceres interior
Diagrama que muestra la posible estructura interna de Ceres. Crédito: Wikipedia.

El interior de Ceres podría diferenciarse en un núcleo rocoso y una capa de hielo, con un océano debajo de la capa de hielo.

La sonda Dawn de la NASA entró en órbita de Ceres el 6 de marzo de 2015. Las fotografías comenzaron cuando la nave espacial se acercó al planeta enano.

Las imágenes tenían una resolución nunca antes alcanzada, y mostraban una superficie con muchos cráteres y una gruesa capa de hielo sobre un núcleo rocoso.

Las nuevas imágenes detalladas de Ceres, obtenidas desde 385 km de aaltura, muestran varios cráteres: cráter Occator, cráter Haulani y cráter Piazzi.

Naves espaciales que se han aproximado a Ceres

La NASA lanzó la misión llamada Dawn en septiembre de 2007, para visitar Ceres y el asteroide Vesta.

Dawn
Representación artística de la sonda Dawn. Crédito: NASA.

La misión Dawn entró en la órbita de Vesta en julio de 2011, observándola durante poco más de un año.

En septiembre de 2012, Dawn dejó Vesta y después de un viaje de tres años, en marzo de 2015, llegó a Ceres.

Tamaños
Vesta, Ceres y la Luna, a escala. Crédito: Wikipedia

Por su parte, la Agencia Espacial China tiene entre sus proyectos el lanzamiento de una sonda a Ceres, que volvería con muestras, pero la misión está programada para la década de 2020.