Edwin Hubble

Edwin Hubble fue un astrónomo estadounidense que jugó un papel crucial en el establecimiento de los campos de la astronomía extragaláctica y la cosmología observacional.

En la portada se puede ver un retrato de Edwin Hubble en 1931. Crédito: Wikipedia. Fotógrafo: Johan Hagemeyer.

Hubble es el hombre que nos hizo ver que nuestra galaxia no es la única en el Universo, sino que hay miles de galaxias, y que el Universo se está expandiendo.

El descubrimiento de la expansión del Universo llevó a la conclusión de que hubo un momento inicial en el que ocurrió lo que ahora llamamos Big Bang.

El nombre de Hubble es más ampliamente reconocido por el telescopio espacial Hubble, que fue nombrado así en su honor.

Infancia y educación de Hubble

Edwin Hubble nació en Marshfield, una ciudad del estado de Missouri, en el Medio Oeste de Estados Unidos, el 20 de noviembre de 1889. Era hijo de un abogado.

Marsfhield
Réplica del telescopio espacial Hubble ubicado en el juzgado del condado en Marshfield, Missouri. Crédito: wikipedia.

Hubble ganó una beca para estudiar derecho en Oxford, donde permaneció durante tres años.

Sin embargo, se interesó más por la astronomía y regresó a los Estados Unidos para estudiar matemáticas y astronomía en la Universidad de Chicago.

Se graduó en 1910.

Hubble comenzó a trabajar en el Observatorio Yerkes

En 1917, Hubble ingresó al Observatorio Yerkes y obtuvo allí su doctorado en Física, en el mismo año 1917.

Yerkes
Observatorio Yerkes, en donde hay un telescopio refractor. Crédito: Wikipedia. Autor: Jtakemann

El Observatorio Yerkes es un observatorio astronómico instalado en Williams Bay, Wisconsin, perteneciente a la Universidad de Chicago.

Fue inaugurado en mayo de 1897, gracias a que el astrónomo George Hale había convencido a su presidente, de la necesidad de construir un observatorio astronómico en las inmediaciones de su universidad.

El trabajo fue financiado por el magnate Charles Tyson Yerkes (1837-1905), cuyo cuerpo está enterrado en la base del pilón de la montura principal del telescopio.

Muchos de los astrónomos, astrofísicos y cosmólogos más importantes del siglo XX trabajaron en el Observatorio Yerkes, incluido George Hale.

En el Observatorio Yerkes, Hubble se ganó una sólida reputación como investigador inteligente e incansable.

Observatorio Mount Wilson

El Observatorio Mount Wilson (cerca de Los Ángeles, California) fue fundado en 1904 por George Hale (1868-1938), un astrónomo estadounidense que, como William Herschel, siempre estaba tratando de construir telescopios cada vez más grandes.

Mount Wilson
Observatorio Astronómico Mount Wilson. Crédito: web “mtwilson.edu”

En 1917, el telescopio Hooker, el más poderoso del mundo en esos años, con un espejo de 2,54 m de diámetro, comenzó a operar en el Monte Wilson.

George Hale conocía la brillante carrera de Hubble como astrónomo, e inmediatamente le ofreció un puesto en Mount Wilson.

Pero, Hubble no pudo unirse a Mount Wilson hasta 1919, habiendo tenido que servir en la Primera Guerra Mundial.

Desde el principio, Hubble fue el principal usuario del telescopio Hooker.

Hooker
Telescopio Hooker en el Mount Wilson. Crédito: Wikipedia. Autor: Heven729.

El Hooker es un telescopio de 60 pulgadas (1,50 m), que recibió George Hale, patrocinado por Saint-Gobain en Francia, en 1896, como regalo de su padre, William Hale.

Desde el comienzo de su carrera en el Observatorio Mount Wilson, Edward Hubble centró su atención en las nebulosas.

Descubrió que muchas de las nebulosas estaban compuestas no sólo de gas, sino también de una enorme cantidad de estrellas.

Cuando Hubble llegó al Mount Wilson, quedó impresionado por la habilidad y la dedicación total de Milton Humason, asistente de observaciones del telescopio, y lo puso a trabajar midiendo las velocidades de las galaxias.

Juntos formaron un equipo muy eficaz.

Humason publicó numerosos artículos de investigación y descubrió un cometa que lleva su nombre.

Las cefeidas son estrellas pulsantes con períodos que van desde varios días hasta varios meses.

Cefeida
Esta imagen captad por el Hubble muestra RS Puppis, un tipo de estrella variable conocida como variable cefeida. Crédito: Wikipedia, web “spacetelescope.org/images/heic1323a/”

Cuanto más brillante es la estrella, más largo es su período, por lo que midiendo el período, se puede obtener una medida de la luminosidad de la estrella.

Una vez que se conoce la luminosidad de la estrella, se puede comparar con el brillo aparente en el cielo, para obtener una medida de la distancia a la estrella.

Las Cefeidas son, pues, como balizas que indican claramente las distancias a las que se encuentran.

Henrietta Leavitt fue la astrónoma estadounidense que descubrió las Cefeidas en 1904.

En 1925, Hubble encontró varias cefeidas en la nebulosa de Andrómeda y descubrió que estaban a unos 900.000 años luz de distancia.

Gran Nube Magallanes
La Gran Nube de Magallanes fue una de las maravillas que descubrió Hernando de Magallanes cuando circunnavegó la Tierra. Crédito: web observatorio.info

Edwin Hubble eepitió las mediciones de Cefeidas de otras nebulosas y también obtuvo distancias superiores a 100.000 años luz, que es el tamaño estimado de la Vía Láctea.

Hubble dedujo ue tales nebulosas están fuera de la Vía Láctea, muy lejos de ella. Las llamó “nebulosas extragalácticas“.

En esos años se había establecido que algunas nebulosas estaban en la galaxia y que, básicamente, eran gas iluminado por estrellas ubicadas en su interior.

Pero los hallazgos del Hubble mostraron que la Galaxia de Andrómeda estaba mucho más lejos que las estrellas más remotas conocidas y que era otro mundo, otra galaxia independiente de la nuestra.

Andrómeda
La galaxia de Andrómeda descubierta por el astrónomo Edwin Hubble. Crédito: Wikipedia

En los años siguientes, se repitieron hallazgos similares con muchas otras nebulosas, dejando claro que nuestra galaxia era una de entre una multitud de galaxias aisladas, lo que indica que el Universo era mucho más grande de lo que se creía anteriormente.

Luego, Hubble pasó a clasificar las galaxias. Identificó galaxias: espirales, elípticas, lenticulares e irregulares.

En 1926, Hubble definió una secuencia que todavía se conoce hoy como la “secuencia de Hubble“.

Secuencia Hubble
Esquema de clasificación de Hubble para galaxias. Crédito: Wikipedia en inglés

Hubble había transformado la imagen del universo, pero lo hizo aún más: en el medio siglo, desde que Huggins registró el corrimiento al rojo del espectro de la estrella Sirio, se habían registrado muchos otros corrimientos al rojo y al azul para varios objetos en el cielo.

La expansión del universo conocido

En 1929, Hubble publicó un análisis de la velocidad radial de las nebulosas cuya distancia había calculado.

Se trataba de sus velocidades relativas a la Tierra.

Afirmó que aunque algunas nebulosas extragalácticas tenían espectros que indicaban que se estaban moviendo hacia la Tierra, la gran mayoría mostraba corrimientos al rojo.

Este fenómeno solo podría explicarse asumiendo que estas nebulosas se estaban alejando.

Aún más sorprendente fue el descubrimiento de que existe una relación directa entre la distancia de una nebulosa y su velocidad de alejamiento.

Galaxias
En el Universo hay millones de galaxias. Crédito: Telescopio espacial Hubble, NASA, ESA

Es decir, si Galaxy A está dos veces más lejos que Galaxy B, el primero se aleja de nosotros a una velocidad que es el doble de la del segundo.

Esta relación lineal se conoce como Ley de Hubble.

Hubble concluyó que la única explicación consistente era que, dejando de lado un grupo local de galaxias cercanas, todas las nebulosas extragalácticas se estaban alejando; y que cuanto más lejos estaban, más rápido se alejaban.

Esto solo tenía sentido si el propio universo, incluido el espacio entre galaxias, se estaba expandiendo.

Honores otorgados a Edwin Hubble

Durante su vida, Edwin Hubble recibió muchas medallas y reconocimientos.

Fue miembro de la Royal Astronomical Society, la American Astronomical Society y muchas otras sociedades científicas.

Sin embargo, el reconocimiento que más trascendencia ha tenido a nivel popular, fue la designación con su nombre del telescopio espacial que la NASA lanzó en 1990.

Hubble
El telescopio espacial Hubble, la Tierra y la Luna. Crédito: NASA, ESA, web “spacetelescope.org”

Debido a sus múltiples descubrimientos, el telescopio espacial Hubble es conocido en todo el mundo.

En 1953, a la edad de 64 años, Hubble murió repentinamente de un ataque cardíaco en San Marino, California.

Poco antes de su muerte, tuvo la oportunidad de ser el primero en utilizar el telescopio Hale en el Observatorio Monte Palomar.

Hale
Telescopio Hale, Observatorio Palomar. Crédito: NASA, JPL.