Huygens

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Christiaan Huygens dedicó su prodigioso talento al estudio y la investigación. Exploró con éxito los campos de la astronomía, las matemáticas, la mecánica, la óptica y la geometría.

Fue contemporáneo de Giovanni Cassini (nacido en 1625) y sus nombres están vinculados indeleblemente a la sonda espacial que llegó al planeta Saturno, luego de un viaje de 7 años, que comenzó el 15 de octubre de 1997.

Sonda Huygens
Diseño artístico de la sonda Huygens, separándose del orbitador Cassini y comenzando su descenso a la atmósfera de Titán. Crédito: NASA / JPL, web “britannica.com/event/Cassini-Huygens”.

El módulo que se desprendió de la nave espacial Cassini-Huygens para aterrizar en el suelo de Titán, el satélite principal de Saturno, llevaba el nombre de Huygens. Fue un merecido reconocimiento a sus grandes aportes al conocimiento del universo.

Los primeros años de vida de Huygens

Christiaan Huygens nació en La Haya, Holanda, en 1629. Nació de noble cuna y en una familia muy rica.

En lugar de llevar una vida cómoda, dedicó su prodigioso talento al estudio y la investigación.

Su curiosidad intelectual no conoció límites y exploró con éxito los campos de la Diplomacia y el Derecho, Matemáticas, Mecánica, Física, Geometría y Astronomía.

Huygens en su juventud

Su padre le brindó una excelente educación y lo introdujo en los círculos intelectuales de la época.

El matemático francés René Descartes era un visitante habitual de la casa de los Huygens.

Tras estudiar Derecho y Matemáticas, acompañó a su padre, el embajador holandés, en viajes a Copenhague, Roma y París.

Una vez independiente, permaneció un corto tiempo en París, donde conoció a importantes científicos franceses.

En Inglaterra, Huygens aprendió acerca de los telescopios.

En 1661 se fue a Londres. Allí constató los grandes avances en física, matemáticas y astronomía realizados por científicos ingleses.

Inmediatamente se unió a la recién fundada Royal Society y pudo admirar los nuevos telescopios construidos en Inglaterra.

Huygens construyó sus propios telescopios

Su hermano y él aprendieron a cortar lentes para fabricar sus propios telescopios y obtuvieron algunos de gran calidad mediante un sistema especial logrado por ensayo y error.

En 1655, terminó un telescopio de apenas 5 cm de diámetro que le permitió obtener unos 50 aumentos, gracias a que mide más de tres metros y medio de longitud.

Con este telescopio vio el anillo que Galileo ya había identificado alrededor del planeta Saturno.

Telescopio
Un grabado del telescopio aéreo de 210 pies de Huygens, que muestra el ocular y los soportes del objetivo y la cuerda de conexión. Crédito: web “en.wikipedia.org/wiki/”.

Pero, el 25 de marzo de ese año también vio un nuevo satélite de Saturno.

Después de seguirlo durante varios meses, para estar seguro de su período y órbita, dio a conocer la noticia en 1656.

Aparte de la Luna, este fue el quinto satélite del Sistema Solar. Este quinto satélite se llamó Titán.

Estos emocionantes descubrimientos lo alentaron a continuar fabricando y puliendo lentes con distancias focales cada vez mayores. Luego probó con telescopios aéreos.

Descubrimientos astronómicos de Huygens

Con estos telescopios de su invención obtuvo una imagen muy clara de los anillos de Saturno. Incluso pudo vislumbrar la sombra que estos anillos proyectaban sobre el planeta.

Con la tenacidad de grandes investigadores también estudió el cambio en la forma y la iluminación de los anillos a medida que el planeta giraba alrededor del Sol.

Al estudiar la Nebulosa de Orión, descubrió que existen pequeñas estrellas dentro de ella.

Nebulosa M42
Nebulosa de Orión M42. Crédito: Wikipedia

En 1658, mientras aún residía en París, diseñó un micrómetro para medir pequeñas distancias angulares. Con este novedoso instrumento pudo determinar el tamaño aparente de los planetas.

Huygens fue honrado como un gran científico

No es de extrañar que en 1661 fuera recibido con los brazos abiertos por la London Scientific Society.

En 1666, aceptó la invitación de Colbert, ministro de Luis XIV, para regresar a París y unirse a la Academia de Ciencias de Francia.

Permaneció en París hasta 1681. En estos 25 años, Huygens se hizo amigo de numerosos científicos de la época, especialmente Leibniz.

Además de continuar con sus observaciones astronómicas, fue pionero en diversos campos de las Matemáticas de Probabilidad, Geometría y Física.

En 1681 se trasladó de nuevo a Londres, donde conoció a Isaac Newton.

Finalmente, en 1689 regresó a Holanda poco antes de su muerte.

Saturno
La nave espacial Cassini-Huygens llegando a Saturno. Crédito: ESA

La misión Cassini-Huygens, en la que participan la ESA, la NASA y la Agencia Espacial Italiana, se lanzó desde Florida en octubre de 1997.

Se necesitaron casi siete años para llegar a Saturno, viajando casi 3.500 millones de kilómetros.

La nave espacial de 5,6 toneladas estaba compuesta por dos partes: el orbitador Cassini y la sonda Huygens.