ALMA

La Vía Láctea es una de los miles de millones de galaxias del Universo. La Vía Láctea es la galaxia donde está la Tierra.

La imagen de portada es una fotografía del Observatorio ALMA, en el desierto de Atacama en Chile. Crédito: ESO y web “walhere.com”

Al mirar al cielo en una noche sin luna, en un lugar solitario, es imposible no sentir una emoción intensa al contemplar la belleza y magnitud de la Vía Láctea.

Su presencia misteriosa en medio del cielo, abruma a cualquiera.

El genial creador de las novelas de ciencia ficción “Foundation” y “Robots and Empire”, Isaac Asimov (1920-1992) ubica todas las acciones de sus protagonistas dentro de “la” galaxia. Los saltos que imagina al hiperespacio siempre terminan en algún planeta que orbita una estrella en “la” galaxia.

Todos los reinos del Imperio Galáctico están en “la” galaxia y todas las posibles invasiones de conquista provienen de uno de sus planetas.

Galaxias miles
En el Universo hay miles de millones de galaxias. Crédito: web “cosmosmagazine.com”

Esto es así porque hasta hace muy pocos años se consideraba que todo el universo estaba formado por esta galaxia, la Vía Láctea; que, aunque realmente inmensa, es sólo una de las más de 100.000 millones de galaxias.

Todas estas galaxias han sido descubiertas en el universo observable gracias a la investigación de astrofísicos que, ayudados por maravillosos medios técnicos que se han refinado exponencialmente en los últimos 50 años, han llegado a descubrir la inmensidad del universo.

La Vía Láctea es la galaxia en la que se encuentra el Sistema Solar.

Es parte de un conjunto de unas 40 galaxias llamado Grupo Local. Una de las galaxias más brillantes cercanas a nuestra Vía Láctea es la galaxia de Andrómeda.

Vía Láctea
Maravillándose ante la belleza de la Vía Láctea Crédito: web “observatorio.info”

En España, la Vía Láctea recibe el nombre popular de “Camino de Santiago”, ya que fue utilizada como guía por los peregrinos.

En las alegorías chinas y japonesas, se le llama “río plateado celestial“.

El diámetro medio de la Vía Láctea des de unos 100.000 años luz. (La velocidad de la luz es de 300.000 km / seg. Un año tiene 31.390.000 segundos).

Se estima que la Vía Láctea contiene más de 200.000 millones de estrellas.

La distancia del Sol al centro de la galaxia es de unos 27.700 años luz.

Un estudio reciente muestra que nuestra galaxia es un 50% más masiva de lo que se creía anteriormente y que se mueve por el espacio a la vertiginosa velocidad de 965.000 km por hora (y estamos tan tranquilos, sin saberlo).

Galaxia espiral
La Vía Láctea es una galaxia espiral muy similar a la que se ve en esta imagen. Crédito: web “bbc.com/mundo”

El nombre Vía Láctea proviene de la mitología griega. Se sabe que Demócrito sugirió que ese rayo blanco en el cielo era en realidad un conglomerado de muchas, muchas estrellas, que eran demasiado individuales y no podían reconocerse individualmente a simple vista.

En 1609, Galileo Galilei, utilizando el telescopio que construyó siguiendo las pautas de un invento reciente realizado en Holanda, pudo comprobar que Demócrito tenía razón.

Y que dondequiera que mirara, el cielo estaba lleno de estrellas. Nunca pudo imaginar que esta Vía Láctea fuera mil veces más maravillosa aún.

Vía Láctea
Autorretrato del astrónomo Alan Fitzsimmons, el 13 de mayo de 2013. Crédito: ESO / A

La Vía Láctea alberga actualmente más de 200 mil millones de estrellas.

Científicos y expertos no paran de avanzar en el campo de la exploración del espacio exterior y han obtenido información que permite simular la posición y naturaleza de las estrellas más cercanas al sol. Haga clic aquí para ver esta maravilla.

Google quería ofrecer a los usuarios una representación de los avances realizados en este campo.

Para ello, la empresa ha desarrollado un experimento para Chrome que le permite navegar por la Vía Láctea y conocer más sobre las estrellas más importantes.

Bautizada como “100.000 estrellas”, la iniciativa permite “visualizar el barrio estelar“.

Para desarrollar este proyecto, la empresa ha utilizado información de la NASA y la Agencia Espacial Europea.

Los usuarios pueden navegar por este mapa estelar interactivo, que les permite acercarse a las estrellas más importantes de la Vía Láctea y ver su nombre, posición y relación con otras estrellas.

Además, puede hacer clic en cada estrella para obtener más información técnica sobre su naturaleza, composición y disposición en la galaxia. Google también ofrece la posibilidad de realizar un “recorrido” guiado por la Vía Láctea.

En la parte superior de las 100.000 estrellas, los usuarios pueden activar una opción mediante la cual el sistema presenta algunas de las estrellas más especiales de la Vía Láctea, para que el usuario no tenga que buscarlas por su cuenta.

Como curiosidad, Google ha explicado que el proyecto cuenta con la música de Sam Hulick, responsable de la banda sonora de Mass Effect. La compañía ha destacado que el compositor ha donado su música para la creación de esta obra.

Partes de la Vía Láctea

La Vía Láctea se divide en tres partes distintas: halo, disco y bulbo.

El halo es una estructura esferoidal que envuelve la galaxia.

En él hay poca concentración de estrellas y apenas tiene nubes de gas, por lo que carece de regiones con formación estelar. En el halo se detecta la presencia de una gran cantidad de materia oscura, cuya existencia se dedujo de anomalías en la rotación galáctica.

Galaxia sombrero
Galaxy OM104 llamado sombrero de galaxia. Crédito: Wikipedia

En el halo de las galaxias se encuentran la mayoría de los cúmulos globulares, que son agrupaciones de estrellas.

Es probable que estos cúmulos se formaran cuando la galaxia era una gran nube de gas que colapsaba y que se aplanaba cada vez más.

La Gran Nube de Magallanes es una galaxia enana y la tercera más cercana a nuestra Vía Láctea.

Gran Nube de Magallanes
Esta imagen del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA muestra la Gran Nube de Magallanes. Crédito: web “nasa.goc / multimedia”

El disco es la parte de la galaxia que contiene más gas y donde aún existen procesos de formación de nuevas estrellas.

Lo más característico del disco son los 4 brazos en espiral. Nuestro Sistema Solar está en el brazo llamado Orión.

El brillo de los brazos es mayor que en el resto de áreas de la galaxia y están las estrellas llamadas gigantes azules. Estas estrellas tienen una vida corta, nacen y mueren en el brazo espiral.

Las estrellas más longevas, como el Sol, tienen tiempo a lo largo de su existencia para entrar y salir repetidamente de los diferentes brazos espirales de la galaxia.

Estas estrellas también se pueden encontrar fuera de los brazos.

Galaxia M74
Galaxy M74, también conocido como Fan Galaxy o NGC 628, es una galaxia espiral. Crédito: Wikipedia

El disco está unido al bulbo galáctico por un anillo que concentra, además de una gran cantidad de hidrógeno molecular de la galaxia, una gran actividad de formación de estrellas.

Este anillo es la estructura más notable de nuestra galaxia y de él emergen los brazos espirales.

El bulbo o núcleo galáctico, ubicado en el centro de la galaxia, es el área con mayor densidad de estrellas. El bulbo tiene una forma esferoidal aplanada y gira como un sólido rígido.

Aparentemente, en el centro galáctico de nuestra Vía Láctea, hay un gran agujero negro que tendría una masa equivalente a 2.600.000 veces la masa del Sol.

Este agujero negro se detectó al observar un grupo de estrellas que giraban, a más de 1,00 km por segundo, alrededor de un punto oscuro.

Brazos Vía Láctea
Actualmente, los astrónomos están mapeando los brazos de la Vía Láctea. Crédito: web “sciencemag.org/news”

Según estimaciones recientes de la NASA, la Vía Láctea alberga unos 17 mil millones de planetas de tamaño similar a la Tierra.

El trabajo de la misión Kepler, creada en 2009, consiste en ubicar planetas extrasolares con características similares a las nuestras alrededor de las estrellas de la Vía Láctea en “zonas habitables”, es decir, con temperaturas ni muy frías ni muy calientes y con agua en su interior. superficie.

El hecho de que en nuestra galaxia existan 17.000 millones de planetas de tamaño similar a la Tierra  no implica que todos sean habitables, pero aumenta la probabilidad de que en el futuro se descubran en la Vía Láctea mundos con capacidad para albergar vida.