NASA

La Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA) es la agencia gubernamental responsable de los programas espaciales de EE. UU.

Actualmente, la NASA tiene instalaciones en 14 centros en Florida, California, Maryland, Texas, Virginia, Ohio, Alabama, Louisiana, Mississippi y Costa Rica.

El 1 de octubre de 1958 (un año después del lanzamiento del Sputnik soviético) la NASA comenzó a operar con cuatro laboratorios, unos 8.000 empleados, y con el objetivo de poner en órbita una nave espacial tripulada.

Sputnik
Representación artística del Sputnik. El 4 de octubre de 1957 fue el primer satélite artificial de la historia. Crédito:  Autor: Detlev van Ravenswaay / Getty

Programas de la NASA para realizar vuelos orbitales

El 5 de mayo de 1961, Alan Shephard fue el primer astronauta estadounidense y pilotó la nave espacial Freedom 7 en un vuelo suborbital de 15 minutos.

Shepard
Alan Shepard en la cubierta del portaaviones USS Lake Champlain después del regreso de Freedom 7. Crédito: JSC / NASA

El 25 de mayo de 1961 se creó el programa Apolo, con el objetivo de que, antes del final de la década, un hombre aterrizara en la Luna y regresara sano y salvo a la Tierra.

El 20 de febrero de 1962, John Glenn orbitó la Tierra, durante un vuelo de 5 horas con la nave espacial Friendship 7, que dio tres vueltas a la Tierra.

John Glenn
John Glenn héroe de la era espacial. Crédito: web “nytimes.com/2016/12/08/us/john-glenn-dies.html”

Programas de la NASA para explorar la luna

El 21 de marzo de 1965 se inició el Programa Géminis, concebido para probar las técnicas necesarias para llevar a cabo el Programa Apolo.

El 3 de junio de 1965, Edward White realizó la primera caminata espacial de un estadounidense. El vuelo orbital de la nave espacial Gemini 7 duró dos semanas.

El Programa Apolo logró su objetivo con el Apolo 11, que aterrizó en la superficie de la Luna el 20 de julio de 1969, tripulado por Neil Armstrong y Edwin E. Aldrin, y los devolvió a la Tierra el 24 de julio.

Armstrong
Neil Armstrong fue el primer ser humano que caminó en la Luna. Crédito: Wikipedia

Los recortes presupuestarios, debidos en parte a la guerra de Vietnam, provocaron el fin del programa Apolo.

Apolo 11
La maravillosa hazaña que llevó al Apolo 11 a la Luna. Crédito: web “thespacehub.com”

Programas de la NASA para investigar los planetas

Mariner 2
Representación artística de la Mariner 2, la primera nave espacial que voló alrededor del planeta Venus. Crédito: NASA

Más tarde, dos sondas aterrizaron en Marte y enviaron las primeras imágenes de la superficie del planeta a la Tierra.

Surveyor
Impresión artística de Mars Global Surveyor. Crédito: web “sciencephoto.com”
Vikingo
El módulo de aterrizaje Viking 1 aterrizó en la superficie de Marte el 20 de julio de 1976 Crédito: web “mars.nasa.gob”

Colaboración internacional de la NASA

El 17 de julio de 1975, una nave espacial Apollo atracó con una Soyuz de la URSS, en una misión para unir la tecnología de las dos naciones.

Este fue un punto crítico en la historia de la NASA y el comienzo de la colaboración internacional en la exploración espacial.

El transbordador espacial se convirtió en el programa espacial favorito de la NASA a finales de los años setenta y ochenta.

El primero en ser lanzado fue el Columbia, el 12 de abril de 1981.

Columbia
El transbordador espacial Columbia fue el primero de los transbordadores espaciales de la NASA en realizar misiones fuera de la Tierra. Crédito: web “lanasa.net”

Pero los vuelos del transbordador eran mucho más caros de lo proyectado inicialmente.

A pesar del desastre del Challenger en 1986, el transbordador se ha utilizado para lanzar proyectos importantes como el Telescopio Espacial Hubble, un proyecto conjunto entre la ESA y la NASA.

Durante la década de 1990, la NASA se enfrentó a una reducción en los presupuestos anuales del Congreso.

Mars Global Surveyor fue una sonda espacial robótica estadounidense desarrollada por el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA y lanzada en noviembre de 1996.

Como parte del Programa de Exploración de Marte más grande, Mars Global Surveyor realizó relevos de monitoreo para orbitadores hermanos durante el frenado aerodinámico, y ayudó a los rovers y misiones de aterrizaje de Marte al identificar posibles sitios de aterrizaje y transmitir telemetría de superficie.

En 1997, la NASA logró lanzar la sonda Mars Pathfinder, equipada con el robot Sojourner que podía moverse por la superficie de Marte y enviar imágenes absolutamente nuevas.

Pathfinder
El Mars Pathfinder fue una nave espacial estadounidense en una misión para estudiar Marte desde la superficie, lanzada por la NASA en 1996. Crédito: web “xtec.cat”

Desde 2001, numerosas misiones científicas de la NASA han utilizado robots para buscar evidencia de agua en el planeta rojo, en dos áreas diametralmente opuestas de Marte.

NASA en España

En Robledo de Chavela se encuentra la única instalación de la NASA en España; Es parte de la red de investigación “Deep Space”.

Su primera antena se colocó en 1961, en apoyo del Programa Mariner. Actualmente hay seis antenas en esta ubicación, que se utilizan para rastrear las sondas Voyager más allá de Saturno.

Robledo de Chabela
Robledo de Chavela es una localidad de España situada en la Sierra Oeste de Madrid, a 63 km de la capital. Crédito: web “telescopios.org”