Nebulosa Orión

La Nebulosa de Orión, también conocida como Messier 42, es una de las imágenes más bellas del cielo. Se encuentra al sur del cinturón de Orión.

Es una de las nebulosas más brillantes que existen y se puede ver a simple vista contra el cielo nocturno.

La Nebulosa de Orión es uno de los objetos astronómicos más fotografiados, examinados e investigados.

Haga clic aquí para ver un video maravilloso producido por el Instituto de Tecnología de California, el Departamento de Educación y el Telescopio Espacial Spitzer, con nuevas imágenes infrarrojas de la Nebulosa de Orión ubicada en el área de “la espada de Orión”. Se muestran miles de estrellas en ascenso.

¿Dónde está la Nebulosa de Orión?

La Nebulosa de Orión es una de las pocas nebulosas que se pueden ver a simple vista, incluso en lugares con cierta contaminación lumínica.

Es el punto luminoso ubicado en el centro de la región de las tres estrellas ubicada al sur del cinturón de Orión.

Orión
Constelación de Orión. Crédito: web “astrofisicayfisica.com”

A simple vista, la nebulosa parece borrosa, pero con telescopios simples o simplemente binoculares, la nebulosa se ve con bastante claridad.

Los observadores han notado que la nebulosa tiene áreas verdosas, además de algunas regiones rojas y otras azuladas con tintes violetas.

¿Quién descubrió la Nebulosa de Orión?

Es muy posible que los antiguos astrónomos caldeos, mayas, griegos y egipcios se sorprendieran al ver algo parecido a una nube diminuta en la constelación de Orión.

Charles Messier se dio cuenta de su existencia el 4 de marzo de 1769, mientras observaba tres de las estrellas que se encuentran en esa zona de la constelación de Orión.

Orion dibujo
Un dibujo de la nebulosa de Orión realizado por Messier en 1771, publicado en su obra “Mémoires de l’Académie Royale”. Crédito: Wikipedia

La Nebulosa de Orión fue designada en su catálogo como M42, ya que fue el objeto número 42 de la lista que se descubrió.

En 1865, la espectroscopia de William Huggins confirmó el carácter gaseoso de la nebulosa.

El 30 de septiembre de 1880 se publicó la primera astrofotografía de la nebulosa de Orión.

Y, un poco más tarde, una segunda fotografía mejor que la primera, con 137 minutos de exposición, y ambas obtenidas por el astrónomo Henry Draper.

¿Qué es la Nebulosa de Orión?

La Nebulosa de Orión es parte de una enorme nube de gas y polvo, llamada nube de Orión, vista en el centro de la constelación de Orión.

Se encuentra a 1.350 años luz de la Tierra y tiene un diámetro de aproximadamente 24 años luz.

Dentro de toda la nebulosa se forman nuevas estrellas que emiten una gran cantidad de energía térmica; y por tanto, el espectro predominante es el infrarrojo.

Los astrónomos han observado discos protoplanetarios y enanas marrones en sus entrañas.

También se han detectado fuertes turbulencias que alcanzan velocidades de 700.000 kilómetros por hora.

Cúmulo del Trapecio

La Nebulosa de Orión contiene un cúmulo de estrellas recién formado, llamado “Cúmulo del trapecio”, debido a sus cuatro estrellas principales.

En épocas de buenas condiciones de observación, las cuatro estrellas se pueden observar con un telescopio amateur de 5 pulgadas (127 mm de apertura).

Se estima que el “Cúmulo Trapezoide” está formado por unas 2.000 estrellas muy jóvenes y que se extiende a una distancia de 20 años luz.

Cúmulo trapecio
Comparación óptica e infrarroja de racimo de trapecio. El “cúmulo de trapecio” en luz visible (izquierda) e infrarrojos (derecha). Crédito: Wikipedia.

El “Cúmulo del trapecio” se encuentra en el centro de la Nebulosa de Orión.

Además de las enanas marrones y otras estrellas, se han encontrado discos estelares que pueden apoyar la probable hipótesis de que existen formaciones planetarias.

Telescopio Espacial Hubble

En 1993, el telescopio espacial Hubble observó por primera vez la nebulosa de Orión.

Desde entonces, la nebulosa ha sido estudiada y examinada en profundidad en muchas ocasiones, y las imágenes obtenidas se han utilizado para hacer un modelo detallado de la nebulosa en tres dimensiones.

Los telescopios espaciales Hubble y Spitzer son una joya para la ciencia. Gracias a los instrumentos que portan, nos han mostrado el universo como nunca antes, con una majestuosidad y claridad desconocidas hasta ahora.

Gracias a la combinación de las imágenes de ambos telescopios, astrónomos de la NASA y especialistas en visualización de imágenes y datos han generado esta fabulosa recreación de lo que sería un viaje al interior de una nebulosa, la de Orion Messier 42, como se la conoce comúnmente.

Nebulos Orion
Vista panorámica de la Nebulosa de Orión. Imagen tomada por el Telescopio Espacial Hubble en 2006. Crédito: National Geographic.

Para obtener la imagen, el telescopio tuvo que completar 104 órbitas y capturar alrededor de 3.000 estrellas por debajo de la magnitud 23, incluidas varias enanas marrones y posibles enanas marrones binarias.

La primera enana marrón binaria

Un año después, un equipo de científicos del Telescopio Espacial Hubble anunció la primera enana marrón binaria.

Este sistema binario de enanas marrones se encuentra en la nebulosa de Orión y tiene aproximadamente masas de 0,054 masas solares y 0,034 masas solares respectivamente, con un período orbital de 9,8 días.

Sorprendentemente, la enana marrón más masiva de las dos es también la menos luminosa.

Estructura de la Nebulosa de Orión

Las imágenes ópticas revelan nubes de gas y polvo en la Nebulosa de Orión.

Nebulosa Orión
La Nebulosa de Orión en Visible e Infrarrojo. Crédito: NASA, Telescopio espacial Spitzer; Visible: Oliver Czernetz, Siding Spring Obs.

El enorme campo de visión del nuevo telescopio permite capturar toda la nebulosa y sus alrededores en una sola imagen.

Su visión infrarroja también permite una mirada profunda a las regiones de polvo ocultas, revelando emisiones curiosas de las estrellas jóvenes muy activas ubicadas allí.

La Nebulosa de Orión se extiende por una región de 10º en el cielo y contiene nubes interestelares, cúmulos estelares, regiones H II y nebulosas de reflexión.

La nebulosa forma una nube casi esférica, donde la densidad máxima se alcanza cerca del punto central.

La temperatura máxima es de 10.000º K, pero cerca del borde exterior la temperatura desciende drásticamente.

A diferencia de la distribución de densidad, la nube tiene velocidades y turbulencias muy diferentes a lo largo de toda su extensión, especialmente alrededor de la región central.

Los movimientos relativos dentro de la nube alcanzan velocidades de 10 km / s, mientras que las variaciones locales pueden superar los 50 km / s.

Formación de estrellas en la Nebulosa de Orión

La Nebulosa de Orión es el vivero estelar más cercano a la Tierra y ayuda a los científicos a explorar cómo se forman las estrellas.

Un velo de gas y polvo hace que esta nebulosa sea extremadamente hermosa, pero también envuelve todo el proceso de nacimiento de las estrellas.

Afortunadamente, la luz infrarroja puede atravesar este velo nublado, lo que permite que observatorios especializados como SOFIA revelen muchos de los secretos de la formación de estrellas que de otra manera permanecerían ocultos.

La Nebulosa de Orión es un ejemplo de incubadora estelar, donde el polvo cósmico forma estrellas a medida que se asocian, debido a la atracción gravitacional.

Las estrellas se forman cuando el hidrógeno y otros elementos se acumulan en una región del espacio, donde se contraen debido a su propia gravedad.

A medida que el gas colapsa, el grupo central atrae cada vez más partículas a medida que aumenta la masa.

Finalmente, el gas se calienta a una temperatura suficiente para convertir la energía potencial gravitacional en energía térmica.

Si la temperatura sigue subiendo, se inicia un proceso de fusión nuclear, dando lugar a una protoestrella.

Se dice que una protoestrella nace cuando comienza a emitir suficiente energía radiactiva para compensar su gravedad y ralentizar el colapso gravitacional.

Normalmente, cuando la estrella comienza la fusión nuclear, la nube de material se encuentra a una distancia considerable.

Esta nube que rodea a la estrella es el disco protoplanetario de la protoestrella, a partir del cual se pueden formar los planetas.

Una vez que la protoestrella entra en la secuencia principal, se clasifica como estrella.

Orión viento
El viento estelar en la Nebulosa de Orión. Crédito: NASA / SOFIA / Pabst et al.

El viento estelar de una estrella recién nacida en la Nebulosa de Orión evita que se formen nuevas estrellas cerca, según una nueva investigación que utiliza el Observatorio Estratosférico de Astronomía Infrarroja (SOFIA) de la NASA.

Estos resultados fueron publicados en la edición del 7 de enero de 2019 de la revista Nature.

Pero las observaciones de SOFIA sugieren que las estrellas infantiles generan vientos estelares que pueden eliminar el material semilla necesario para formar nuevas estrellas, un proceso llamado “retroalimentación”.

En el corazón de la nebulosa hay un pequeño grupo de estrellas jóvenes, masivas y luminosas.

El viento es responsable de hacer estallar una enorme burbuja alrededor de las estrellas centrales e interrumpe la nube natal e impide el nacimiento de nuevas estrellas.