ESO

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El Observatorio Europeo Austral (ESO), es una organización astronómica intergubernamental creada en el año 1962, dedicada a la astrofísica y al desarrollo y operación de telescopios en la Zona Norte de Chile.

Desde cuándo existe la ESO

Parece ser que la iniciativa de crear un observatorio astronómico europeo, surgió en 1953, cuando el astrónomo alemán Walter Baade y el astrónomo neerlandés Jan Oort hablaron acerca de esta idea con algunos colegas.

Poco después, en 1954, doce astrónomos, procedentes de seis países, firmaron una declaración en la Universidad de Leiden, expresando el deseo de construir un telescopio de gran diámetro en Sudáfrica.

Pero, los estudios previos demostraron que el clima en Sudáfrica no era favorable para llevar a buen término este proyecto.

Seis años más tarde, en 1960, los intentos se centraron en el desierto de Atacama, uno de los lugares más secos de la Tierra, en Chile, en donde los cielos, el clima y la colaboración del gobierno eran muy favorables.

ESO composición
Imagen artística de la misión de ESO. Crédito: ESO

Qué países constituyen la ESO

En el año 1962, cinco países fueron los miembros fundadores de esta organización: Alemania, Bélgica, Francia, Holanda y Suecia.

Muy pronto se unieron otros nueve países: Austria, Chequia, Dinamarca, España, Finlandia, Italia, Portugal, Reino Unido y Suiza.

Brasil está en proceso de ser ratificado como el décimo quinto miembro y el primero no europeo.

Chile es considerado miembro sede. Considerando estas dos naciones, el número de países miembros aumenta a dieciséis.

Alemania – Austria – Bélgica – Brasil

Chequia – Chile – Dinamarca – España

Finlandia – Francia – Italia – Holanda

Portugal – Reino Unido – Suecia – Suiza

Organización de ESO

El nombre oficial de la ESO es  “Organización Europea para la Investigación Astronómica en el Hemisferio Austral”.

ESO, el Observatorio Europeo Austral, es la principal organización astronómica intergubernamental en Europa, y el observatorio astronómico más productivo del mundo.

La contribución anual a ESO de los estados miembros asciende a unos 198 millones de Euros. ESO cuenta con alrededor de 700 empleados.

Sus oficinas centrales están en Alemania. Además, en Santiago de Chile cuenta con una oficina.

ESO tiene también tres centros de observación en Chile:

  • La Silla,
  • Paranal y
  • Chajnantor

Proyectos de ESO

Telescopios ESO
La astronomía empieza una era de hallazgos en Chile. Crédito: ESO

Desde 1963, ESO ha proyectado, financiado y dirigido la construcción e instalación de tres grandes observatorios dedicados a grandes telescopios ópticos.

El objetivo de estos observatorios es proporcionar a los astrónomos instalaciones de vanguardia, que permitan llevar a cabo importantes descubrimientos científicos

ESO opera dos observatorios, en Chile: APEX y el Observatorio La Silla

APEX El Experimento Pionero de Atacama.

APEX es una colaboración entre el Instituto Max Planck, el Observatorio del Espacio OSO y el Observatorio Europeo Austral.

Está ubicado en el Llano de Chajnantor, a 5.100 metros de altura.

El telescopio fue fabricado por “VERTEX Antennentechnik” en Duisburgo, Alemania.

APEX tiene un juego de espectrómetros y cámaras bolométricas de campo amplio que operan en la mayoría de las ventanas atmosféricas, en longitudes de onda de entre 0,2 y 1,4 mm.

La ESO opera este telescopio.

OBSERVATORIO LA SILLA

El Observatorio de La Silla se encuentra en los límites del desierto chileno de Atacama, ubicado a 600 kilómetros al norte de Santiago de Chile, en la parte sur del desierto de Atacama y a una altitud de 2.400 metros.

La Silla
El Observatorio de La Silla. Crédito: ESO

La Silla ha sido un emblema de ESO desde la década de los sesenta. En este lugar, ESO opera dos de los telescopios ópticos, de tipo 4 metros, más productivos del mundo.

El Telescopio de Nueva Tecnología (NTT) y de 3,58 metros de diámetro, estableció nuevos parámetros para la ingeniería y el diseño de telescopios.

El NTT fue el primero en el mundo en tener un espejo principal controlado por ordenador, una tecnología desarrollada en ESO y aplicada ahora en la mayoría de los grandes telescopios del mundo.

El Telescopio ESO, de 3,6 metros de espejo primario, alberga hoy al buscador de planetas extrasolares más importante del mundo: el instrumento HARPS (Buscador de Planetas con Velocidad Radial de Alta Precisión), un espectrógrafo con una inigualable precisión.

Muchos de los estados miembros de ESO también utilizan las infraestructuras de La Silla para proyectos específicos.

Son tres los observatorios creados por ESO en Chile:

  • VLT: que alberga un Telescopio Muy Grande
  • ELT: con el Telescopio Extremadamente Grande
  • ALMA: el telescopio terrestre más grande del mundo

Telescopio Muy Grande

El proyecto VLT se instaló en el Cerro Paranal, una montaña de 2.635 metros de altura, en el desierto de Atacama, en Chile.

El lugar fue elegido por su clima desértico, en el que abundan las noches despejadas, y que proporciona condiciones excepcionales para la observación astronómica.

Los telescopios VLT, inaugurados entre los años 1998 y 2001, pueden operar como cuatro telescopios independientes o como un único instrumento, para una resolución muy alta.

Trabajando conjuntamente, los cuatro telescopios poseen la misma capacidad de recolección de luz de un único telescopio de 16 metros de diámetro, convirtiéndose en el instrumento óptico más grande del mundo.

VLT3
El telescopio VLT3, en Cerro Paranal, Atacama, Chile. Crédito: J.L. Dauvergne & G. Hüdepohl, web eso.org

VLT1 (Very Large Telescope, Antu) con diámetro de  8,20 m

VLT2 (Very Large Telescope, Kueyen) con diámetro de  8,20 m

VLT3 (Very Large Telescope, Melipal) con diámetro de  8,20 m

VLT4 (Very Large Telescope, Yepun) con diámetro de  8,20 m

Antu: en el idioma mapuche significa Sol.

Kueyen: en el idioma mapuche significa Luna.

Melipal: en el idioma mapuche es la Cruz del Sur.

Yepun: en el idioma mapuche designa a la estrella Sirio.

Telescopio Extremadamente Grande

Uno de los proyectos más destacados de la ESO es el Telescopio Europeo Extremadamente Grande: ELT (Extremely Large Telescope).

ELT es la propuesta de ESO  para la nueva generación de telescopios ópticos terrestres.

ELT
Imagen artística del Telescopio Extremadamente Grande (ELT). Crédito: web “en.wikipedia.org”

En 2011, los órganos de gobierno del Observatorio Europeo Austral (ESO) aprobaron su presupuesto para el año 2012.

Este presupuesto incluía el trabajo preparatorio para ubicar el Telescopio Extremadamente Grande (ELT), en Cerro Armazones, en Chile.

El cerro Armazones es una montaña del norte de Chile, en  una zona privilegiada para la astronomía óptica y en infrarrojo, pues cuenta con casi 350 noches despejadas al año.

Algunos de los componentes ópticos ya han sido diseñados. Entre ellos un espejo de 40 metros de diámetro.

Será el telescopio óptico-infrarrojo más grande del mundo: el ojo más grande del mundo para escudriñar los cielos.

Se espera que la instalación tarde 11 años en construirse, de 2014 a 2025.

Telescopios ALMA

ALMA es el acrónimo de “Atacama Large Millimeter / submillimeter Array”.

El conjunto de telescopios ALMA se instalaron en “El Llano de Chanjnantor”, a unos 5.000 metros de altura, en la cordillera de Los Andes, en Chile.

El proyecto ha contado  con la efectiva cooperación de Chile, que también contribuyó con el traspaso de 176.000.000 metros cuadrados de terreno para estas instalaciones.

ALMA
Telescopios ALMA en Atacama, Chile. Crédito: NRAO, Observatorio Nacional de Radioastronomía.

ALMA es el telescopio terrestre más grande jamás construido. Su conjunto principal cuenta con cincuenta antenas de alta precisión, cada una de 12 metros de diámetro, que juntas actúan como un solo telescopio: un interferómetro.

Esto se complementa con un conjunto adicional de cuatro antenas de 12 m de diámetro; además, hay doce antenas de 7 m de diámetro.

Las antenas ALMA se pueden configurar de diferentes formas. Las distancias máximas entre antenas pueden oscilar entre 150 metros y 16 kilómetros.

El proyecto tuvo un costo de 1.400 millones de dólares y fue financiado en partes iguales por las instituciones patrocinadoras.

El 13 de marzo de 2013 se inauguró ALMA. Actualmente 250 personas trabajan en el proyecto ALMA en Chile y 250 en otros 17 países.