Cassini-Hygens

La sonda espacial Cassini-Huygens explora el planeta Saturno. La misión Cassini-Huygens, en la que participan la ESA, la NASA y la Agencia Espacial Italiana, se lanzó desde Florida en octubre de 1997.

Le tomó casi siete años llegar a Saturno, viajando casi 3.5 mil millones de kilómetros.

La nave espacial de 5,6 toneladas estaba compuesta por dos partes: el orbitador Cassini y la sonda Huygens.

Gran interés en explorar el planeta Saturno

Desde que los astrónomos descubrieron los anillos de Saturno, ha habido un gran interés en explorar el planeta, su gran luna Titán.

A finales del siglo XX, la NASA decidió afrontar el inmenso coste y las enormes dificultades de todo tipo para llevar una nave espacial a las proximidades de Saturno y bajar una sonda al suelo de Titán.

Titán
Saturno y su luna Titán, vistos por la nave espacial Cassini de la NASA. Crédito: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Sin embargo, 20 años después del lanzamiento de las tres sondas que pasaron cerca de Saturno en un viaje fuera del sistema solar, se consideró que el esfuerzo debería ser compartido por los otros países más avanzados del mundo occidental.

Tres agencias mundiales deciden explorar Saturno

La NASA, la ESA y la ASI (Agencia Espacial Italiana) decidieron emprender la hazaña conjunta de instalar una nave espacial en órbita alrededor de Saturno. El proyecto se llamó Cassini-Huygens.

Sonda Cassini
Montaje de Cassini. Crédito: NASA.

Cassini es responsabilidad de la NASA y Huygens de la ESA. El ASI es responsable de la enorme y primordial antena.

Jupiter
Anillos de Júpiter vistos desde la sonda Voyager 2. Concepción artística de la inserción de la sonda Cassini. Crédito: web “https://airandspace.si.edu”

Sonda Cassini-Huygens establece rumbo hacia Saturno

Antes de finales del siglo XX, el 15 de octubre de 1997, Cassini-Huygens despegó de Cabo Cañaveral.

Lanzamiento Cassini
La sonda espacial Cassini se lanzó con éxito. Crédito: web “solarsystem.nasa.gov/news”

En su camino a Saturno, la sonda Cassini Huygens pasó cerca de Júpiter.

En octubre de 2002 la nave espacial ya había enviado su primera fotografía del planeta, tomada a una distancia de 285 millones de kilómetros, y en la que también aparece Titán.

Después de siete años viajando miles de millones de kilómetros, entró en la órbita de Saturno el 1 de julio de 2004.

La nave espacial Cassini tuvo que permanecer en órbita alrededor de Saturno y la sonda Huygens tuvo que separarse de la nave espacial y llegar al suelo de Titán.

Sonda Huygens
Concepción artística de la sonda Huygens separándose del orbitador Cassini y comenzando su descenso a la atmósfera de Titán. Crédito: NASA / JPL, web “britannica.com/event/Cassini-Huygens”.

Siete años tardó la nave espacial en llegar a Saturno, después de viajar 3.500 millones de kilómetros.

A partir de esa fecha, continuó enviando fotos espectaculares del gigante gaseoso.

El 25 de diciembre de 2004, la sonda Huygens se separó de la nave espacial Cassini y se acercó a Titán, la más grande e interesante de las muchas lunas de Saturno.

Después de dos semanas, el 14 de enero de 2005, la sonda Huygens entró en la atmósfera de Titán y descendió a su superficie.

Para junio de 2008, la misión Cassini debería haber terminado. Pero el buen estado de la nave espacial le permitió extender su misión hasta 2017, para estudiar tanto el planeta como las lunas principales: Titán y Encelado.

El 26 de abril de 2017, Cassini ingresó al espacio entre Saturno y sus anillos, completando su última misión antes de desintegrarse el 15 de septiembre del mismo año.

Debido al casi agotamiento del combustible de la sonda, lo que la dejaría fuera de control, se planeó su destrucción para evitar que eventualmente causara contaminación biológica en Titán o Encélado.

El viernes 15 de septiembre de 2017 entró en Saturno y fue destruido en las capas superiores de la atmósfera.

Sonda final
Dibujo artístico de la entrada atmosférica controlada de Cassini en Saturno. Crédito: web “en.wikipedia.org/wiki/”.